24-02-2016 07:26 | Door: Thijs ten Brinck

Onderzoekers van het Amerikaanse Oak Ridge National Laboratory (ORNL) hebben een supercomputer ingezet om het belangrijkste knelpunt in de productie van biobrandstoffen te tackelen.

De biochemici van het ORNL hebben op de Titan-supercomputer van het instituut gesimuleerd hoe verschillende enzymen plantencellen afbreken.

“We proberen de complexiteit van de natuur te benaderen”

Met de simulatie zoeken de wetenschappers naar aanknopingspunten om de omzetting van biomassa in vloeibare brandstoffen effectiever te maken.

Focus van het onderzoek is de stof lignine, die een belangrijke barrièrefunctie heeft in de celwand van houtachtige biomassa. 

Meer met minder

In levende planten beschermt lignine de planten tegen ziektes en bacteriën en dat blijft de stof ook doen als biobrandstofproducenten de biomassa willen verwerken tot vloeibare brandstoffen.

Vooral de omzetting van cellulose uit hout en stro is daarom lang niet zo efficiënt als producenten van hernieuwbare brandstoffen zouden willen.

Door de interactie en chemische verbindingen van een groot aantal houtvezels en enzymen op atoomniveau te simuleren, leren de onderzoekers hoe zij de barrière van lignine kunnen omzeilen. Met behulp van natuurlijke selectie of genetische modificatie zijn zo enzymen te ontwikkelen die veel meer van de energie in landbouwresten en hout omzetten in bruikbare transportbrandstoffen.

Bron: ORNL | Foto: ORNL