11-08-2015 14:22 | Door: Thijs ten Brinck

Een 3D-printer die is gemaakt aan Virginia Tech University zal op ruim 150 kilometer boven het aardoppervlak een object printen. 3D-printers kunnen in de toekomst helpen bij reparaties in de ruimte.

De 3D-printer van de Virginia Tech University vliegt mee met een onbemande Nasa-raket. Als de printer de lancering overleeft, zal hij in de ruimte autonoom het logo van de universiteit in 3D printen.

“Als er in de ruimte iets kapot gaat, kost het veel tijd en geld om reserve onderdelen te sturen“, zegt Sebastian Welsh, teamleider van het project. "Als we in de ruimte direct nieuwe onderdelen kunnen maken, kan dat ruimtemissies redden.”

Lichtgewicht 3D-printer

Een grote uitdaging was om de complexe printer robuust en tegelijkertijd lichtgewicht te maken. De printer moet de lancering overleven, maar het transport moet zo min mogelijk brandstof kosten.

In de proef van Virginia Tech onderzoekt het studententeam de werking van de 3D-printer in een omgeving met nauwelijks zwaartekracht. De printer, met het geprinte logo, stort na korte tijd neer in zee. Daar wordt hij opgepikt, en daarna grondig geanalyseerd.

Ook de kwaliteit van het geprinte werkstuk wordt vergeleken met een zelfde logo dat op aarde is geprint. Het studententeam zal de opgedane kennis gebruiken om de printtechniek te verbeteren.

International Space Station

Het International Space Station (ISS) beschikt sinds eind vorig jaar over een eigen 3D-printer. In december 2014 is er onder meer een stuk gereedschap mee geprint. Ook dit werkstuk is teruggestuurd naar aarde voor analyses.

De printer in het ISS wordt bestuurd door de astronauten in het station, maar experts op de grond kunnen de ontwerptekeningen maken en verzenden naar het ISS. Nasa ziet juist ook voordelen voor het gebrek aan zwaartekracht. Sommige 3D-objecten zijn volgens de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie juist beter in een gewichtloze toestand te maken.

Bron: Virginia Tech, Nasa | Foto: Reinhard Link, via Flickr Creative Commons (Cropped by Duurzaambedrijfsleven)