06-08-2020 16:08 | Door: Marc Seijlhouwer

File-sharing-dienst Dropbox kwam deze week met duurzaamheidsambities voor 2030: binnen tien jaar moet het bedrijf klimaatneutraal zijn. Het is niet het enige bedrijf in de techsector dat snel helemaal groen wil worden. Maar hoe combineer je die ambities met de gigantische groei van de sector?

Dropbox wil in 2030 alle stroom die nodig is voor het bedrijf duurzaam opwekken. Dat betekent dat ook de energie die datacenters vragen helemaal uit hernieuwbare bronnen moet komen. Ook moet de bedrijfsvoering klimaatneutraal worden. Dat betekent waarschijnlijk dat er bomen gepland worden ter compensatie van zakelijke vliegreizen of dagelijkse autoritten, voor zover die nog niet groen zijn.

Meer techbedrijven kwamen de afgelopen weken met groene ambities. Microsoft wil koolstofnegatief zijn én geen afval meer produceren in 2030. Apple wil dat al haar producten tegen die tijd klimaatneutraal zijn. Wetransfer heeft soortgelijke ambities. Kortom: ook de techsector is doordrongen van het feit dat de uitstoot omlaag moet. En in tegenstelling tot andere industrieën denken de techies dat het binnen tien jaar te doen is.

Techsector heeft het makkelijk

Nu is het voor de handelaars in digitale waar makkelijker om de uitstoot te verminderen dan voor andere bedrijven. De grootste energieverbruikers voor softwarebedrijven zijn de datacenters die zorgen dat alle informatie goed uitgewisseld kan worden. Zijn die duurzaam, dan is het grootste deel van de energiehuishouding al vergroend. Dat is een contrast met een bedrijf als Tata Steel, waar extreme hitte nodig is om staal te maken. Die warmte is (voorlopig) alleen op te wekken met fossiele brandstoffen.

Lees ook: Met de restwarmte van datacenters kunnen we 225.000 huizen verwarmen

Hoewel de techsector het makkelijker heeft, is het toch de vraag of de ambities realistisch en verantwoord zijn. De afgelopen dagen barstte de discussie los over de datacenters. Deze gebruiken ontzagwekkende hoeveelheden stroom: 1 procent van alle elektriciteit op aarde gaat naar deze datacenters, en dat zal alleen maar meer worden. Zo verbruikt de digitale munt bitcoin evenveel stroom als heel Zwitserland. Een dergelijke energievraag kan je niet meteen allemaal uit groene stroom halen en compenseren door bomen te planten heeft ook beperkingen.

20 procent van de datacenters is straks duurzaam

Datacentra zijn nodig om aan de groeiende vraag naar digitale diensten te voldoen. Hoe meer mensen in de cloud werken, hoe meer opslag- en verwerkingsruimte er nodig is. Maar de centra werken wel heel efficiënt: tussen 2010 en 2018 groeide de vraag naar dataopslag met een factor 25, terwijl het stroomverbruik slechts 5 procent steeg.

Bovendien worden veel in het Westen gebouwde datacenters meteen vergezeld door een zon- of windpark, dat genoeg stroom opwekt voor het datacentrum. Zo is in Nederland 86 procent van de nieuwe datacenters ‘groen’. Wereldwijd is dit lager, hoewel een precies percentage niet bekend is. Een groep datacenter-exploitanten voorspelde onlangs dat in 2025 slechts 20 procent van de datacenters op groene stroom zal draaien. Bovendien zijn de grootste efficiencyslagen volgens sommige experts inmiddels wel gemaakt. Het is dus helemaal niet vanzelfsprekend dat een datacentrum op groene stroom draait.

Vraag stuurt het aanbod

Aan de andere kant: juist omdat klanten als Apple en Microsoft hun groene ambities uitspreken, komt er ook een grotere markt voor duurzame datacenters. Het is te hopen dat de uitbaters van deze centra hier massaal naar luisteren, zodat de techsector straks niet een van de grootste vervuilers op aarde is.

Luister ook onze podcast met de directeur van datacenter BIT

Beeld: Adobe Stock