03-11-2020 13:02 | Door: Marc Seijlhouwer

Een groep bedrijven werkt aan techniek die vrachtschepen op kernenergie kan laten draaien. Het Britse Core Power ontwikkelde een gesmoltenzoutreactor die als accu kan dienen voor elektrische schepen, of duurzamer scheepsbrandstof kan produceren. Bill Gates investeerde eerder in een van de partners in dit project, dat moet helpen met de verduurzaming van grote schepen.

Het consortium diende gisteren een verzoek in bij het Amerikaanse ministerie van energie, om een gesmoltenzoutreactor te ontwikkelen in de Verenigde Staten. De bedrijven hopen dat de Amerikaanse staat ook financieel helpt met dit project; niet alleen om de techniek verder te helpen, maar ook om de publieke acceptatie voor deze vorm van kernenergie groter te maken. Ook bij deze vorm van kernenergie ontstaat afval, maar veel minder dan bij een gewone kerncentrale. 

Alternatieve kerncentrale

Een gesmoltenzoutreactor is een alternatief voor de bekende kernreactor, die bijvoorbeeld gebruikt wordt in kerncentrales of nucleaire onderzeeboten. Door gesmolten zout te gebruiken in de reactor kan hij onder normale druk werken, wat hem veiliger maakt. Zo’n zoutreactor gebruikt bijvoorbeeld fluor- of chloorzout, met een nucleaire brandstof. Dat kan thorium zijn, of uranium - Core Power heeft nog geen definitief ontwerp voor hun reactor.

Lees ook: Zonnezeil voor vrachtschepen brengt energieverbruik omlaag

Gesmoltenzoutreactoren kunnen veel kleiner gebouwd worden dan traditionele kerncentrales. Dat maakt ze bij uitstek geschikt voor kleinschalige toepassingen, zoals vrachtschepen. Deze varen nu op vervuilende stookolie, maar zullen  - net als alles op aarde - uiteindelijk emissievrij moeten worden. De reactor van Core Power kan helpen, door duurzame stroom op te wekken.

Duurzame brandstof maken

De bedrijven (naast Core Power doet onder andere TerraPower mee, een bedrijf dat sinds 2008 op de steun van softwareondernemer Bill Gates kan rekenen) hebben een plan voor de korte en voor de lange termijn. Vanaf 2024 moet het mogelijk zijn om gesmoltenzoutreactoren op land te bouwen. De (duurzame) stroom die ze opwekken kan gebruikt worden om brandstof te maken die emissievrij is en gebruikt kan worden in bestaande scheepsmotoren. Ammonium bijvoorbeeld, of waterstof.

Lees ook: Met kleine aanpassingen kunnen schepen op waterstof varen

Vanaf 2028 kan een nieuwe generatie schepen gebruik maken van een reactor aan boord, die onbeperkte hoeveelheden stroom levert voor elektromotoren. Zo is het schip 100 procent emissievrij en duurzaam. Een gesmoltenzoutreactor levert genoeg energie voor de hele levensduur van een schip, zeggen de bedrijven.

Klimaatdoelen voor 2050

Het is een ambitieus plan voor de scheepvaart. Vooralsnog is de gesmoltenzoutreactor nooit toegepast als energiebron; in plaats daarvan kwamen er traditionele kerncentrales. Hoewel de techniek dus al decennia bestaat, is er nog een lange weg te gaan tot commerciële toepassing. Daarnaast heeft de scheepvaart - net als de luchtvaart - min of meer vrijstelling van emissiedoelen. In 2050 moet de uitstoot 50 procent lager liggen dan nu, terwijl veel landen dan al helemaal emissievrij moeten zijn. Dat kan betekenen dat reders weinig zien in een experimentele (en daardoor vermoedelijk dure) technologie voor de volgende generatie schepen.

Bron: Core Power | Beeld: Adobe Stock