13-12-2018 08:00 | Door: Joyce de Thouars

Kunststoffen spuitbussen met lucht in plaats van drijfgas rollen in een nieuwe fabriek in Waalwijk van de band. De technologie is een enorme stap voorwaarts in een markt die 40 jaar lang heeft stilgestaan op het gebied van innovatie. De slimme en duurzamere oplossing komt op een goed moment. De snelle groei van het veelbelovende Airopack biedt echter ook de nodige uitdagingen.

De grote fabriekshal is gevuld met blinkend nieuwe machines. De fabriek is binnen 168 dagen gebouwd en er is ruimte om de productie verder uit te breiden. De snelheid waarmee de fabriek is opgezet toont het tempo waarin de onderneming zich uitbreid. Aan het hoofd van Airopack staat Quint Kelders, wiens vader ‘de Airopack’ heeft uitgevonden. Op het visitekaartje dat Kelders overhandigt staat geen CEO maar ‘lead motivator’.

Een opvallende functietitel. Waarom ‘lead motivator’ en geen CEO?

“De CEO-titel komt redelijk saai over en past ook niet bij mij. Ik heb er een hekel aan om in een hokje geduwd te worden. Als je bovendien iets wil bereiken met een onderneming die een nieuwe technologie op de markt brengt dan is het belangrijk om mensen mee te krijgen. De titel CEO suggereert niet dat je iemand meekrijgt, terwijl ik juist geloof in passie en mensen motiveren. Daarmee wil ik niet zeggen dat ik een of andere positiviteitsgoeroe ben maar ik zorg er wel voor dat ik mensen meekrijg. En dat is zeker aan het begin van de reis belangrijk.”

Waar komt de innovatiekracht van het bedrijf vandaan?

“Innovatie zit in het DNA van het bedrijf. Mijn vader, die naast ‘de Airopack’ ook de prittstift en correctieroller uitgevonden heeft, is een echte uitvinder. Wij konden vroeger nergens komen of mijn vader zag wel iets dat anders of beter kon. Dat is de rode draad in ons verhaal. Wij kijken van oudsher of we verpakkingen beter en veiliger voor de consument en het milieu kunnen maken. Maar een hele nieuwe verpakking op de markt zetten, zoals we nu doen, is wel de overtreffende trap.”

“De traditionele aerosol verpakking was al tientallen jaren onveranderd. Mijn oma had vroeger hetzelfde type haarlakspuitbus van staal of aluminium als mijn jongste dochter nu heeft. Na tien jaar ontwikkelen is er nu een duurzamere oplossing, die ook nog eens beter presteert. Mijn vader heeft ‘de Airopack’ overigens niet alleen ontwikkeld. Ook de namen van de ontwikkelaars, van wie sommigen al meer dan 20 jaar bij ons in dienst zijn, staan op de patenten.”

Wat levert de technologie op het gebied van duurzaamheid?

“De koolstofvoetafdruk van ons product is een stuk lager dan die van de traditionele aerosols. We praten dan over een verbetering van 30 procent ten opzichte van de conventionele verpakkingen. Daarnaast hebben we een gesloten koelsysteem, kopen schone energie en hergebruiken tot 80 procent van ons productieafval. Voor klanten is duurzaamheid niet altijd maar wel steeds meer een overweging bij hun keuze voor verpakkingen.”

“Duurzaamheid speelt een grote rol in onze organisatie. Mensen vragen me dan wel eens kom je dan op de fiets? Nee, natuurlijk niet. En ik hoor ook vaak dat ik niet de meeste ecologische auto rijd. Dat klopt, maar ik ben wel een van de meest compenserende Nederlanders.”

De fabriek draait inmiddels sinds 2016. Wat is de volgende stap?

“Aan het einde van het jaar hebben we een geïnstalleerde capaciteit van 200 miljoen producten. Aan het eind van het volgende jaar moet dit 300 miljoen zijn op deze locatie. Daarnaast leveren we trouwens ook afvulmachines aan onze klanten. De wereldwijde markt voor aerosol verpakkingen produceert 16 tot 17 miljard eenheden per jaar. Wij willen uiteindelijk 10 tot 15 procent van deze markt hebben. Dat kan uiteindelijk meer of minder zijn maar het is wel een enorm doel om de wereld te verbeteren.”

“We hebben er voor gekozen om hier in Waalwijk een grote operationele footprint te bouwen om qua kosten de ultieme footprint te bereiken. Het is een soort expertisecentrum. Het is de bedoeling om de fabriek in de toekomst op andere plaatsen te kopiëren. Dat zou in de buurt van een grote klant kunnen zijn of in Azië waar een enorme groeimarkt is.”

De industrie voor persoonlijke verzorging gebruikt de nieuwe verpakking al. Zijn er ook andere toepassingen mogelijk?

“We zijn in die industrie begonnen omdat enkele bedrijven zoals Procter & Gamble, eigenaar van het merk Gilette, al klanten waren van ons vorige verpakkingsbedrijf. Maar de mogelijkheden gaan veel verder. Met een consultancy kijken we naar markten waar wij nog niet eerder aan gedacht hebben. Denk bijvoorbeeld aan de industrie of aan voedsel- en drankapplicaties. Maar het is ook mogelijk om de technologie in de medische wereld te gebruiken. Voor de medische wereld zijn er echter lange processen dus daar kunnen we op dit moment helaas niet meer tijd aan besteden.”

Welke lessen heb je bij het groeien van de organisatie geleerd?

“Het is een enorme uitdaging waar we voor staan. We hebben de productkennis, de bedrijfskennis, maar de know how omtrent de organisatie zijn we aan het bouwen. Dat gaat in een rap tempo en zelfs het lezen van alle managementboeken die er zijn helpt daar niet bij. Het is heel moeilijk om innovatieve productieprocessen neer te zetten, een revolutionair product naar de markt te brengen, de beste mensen binnen te halen en dat dan allemaal samen te laten werken.”

“We hebben onder andere geleerd dat we veel moeite moeten doen om jong talent aan te trekken. Naar de buitenwereld toe zijn wij geen sexy bedrijf voor de mensen die wij willen hebben, dus moeten wij meer doen dan alleen een headhunter inzetten. Wij zijn een echte gamechanger in de industrie en daar hoort wellicht een ander soort mensen bij. Mensen moeten een passie hebben om iets te veranderen. Je moet hier niet gaan zitten omdat we toevallig € 500 meer of minder dan een ander technologiebedrijf betalen.”

“Ik had een grappig gesprek met een jongen die elektrotechniek aan de TU Eindhoven studeert. Hij had een bijbaan als chauffeur en reed mij naar een concert. Het was een leuke jongen, goed technisch onderlegd en ik vroeg hem: hoe kom ik aan mensen zoals jou? Zijn antwoord: dan moet je uit je luie, leren stoel komen. Daarop vroeg ik hem om een extra rondje over de ring van Eindhoven te rijden om dat verder uit te leggen. ‘U stuurt een headhunter op ons af die uw bedrijfsnaam uitdraagt maar wij willen u zien. Waarom komt u niet gewoon naar onze universiteit, dan weet ik zeker dat u een buslading met studenten terugkrijgt’, luidde zijn uitleg. Dat is heel anders dan 10 jaar terug. Toen was een advertentie genoeg maar nu heb ik inderdaad zijn advies gevolgd.”

Meer lezen over verpakkingen? 

Foto: Adobe Stock